Category Archives: Germany in the News

Pfingsten (Pentecost) – A Holiday Observed in Germany

“Pfingstrose”

Today is ‘Pfingstsonntag’ (Pentecost Sunday) and unless you attend a church service you most likely won’t know about it. Unlike Germany, the US doesn’t observe this day as a holiday.  In Germany on the other hand even ‘Pfingstmontag’ (the Monday following Pentecost Sunday) is part of the holiday and offices, markets etc. are closed.

For us as children growing up in Germany, ‘Pfingsten’ meant starting a two-week vacation and once ‘Pfingstferien’, Pentecost vacation, was over, we knew the end of the school year was near as well. ‘Pfingsten’ with its warmer and sunnier weather rang in the summer for us, even if the date didn’t coincide with the official date of the summer solstice.

Commonly used expressions that incorporate ‘Pfingsten’ are the ‘Pfingstochse’ and the ‘Pfingstrose’. A ‘Pfingstochse’ we call someone, who is far overdressed and seems to be adorned like the ox, that was leading its herd to the green pastures in the mountains for the first time in the year and, as part of this tradition, was festively adorned with bows, bells and such.

‘Pfingstrose’ is the flower ‘peony’ in English. Even though not actually a rose the ‘Pfingstrose’ is reminiscent of a rose in its beauty and color, and most of the time starts flowering just about the time when Pentecost is happening.

Frohe Pfingsten!

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Image: ©CaliforniaGermans


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How to Drive a Car in Germany

How to drive a car in Germany

(by Kate Müser)
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My 16th birthday fell on a Sunday. I had to wait an entire day to complete my drivers’ exam in the beautiful state of California. Waiting has never been one of my strengths.

It was a “close call”, but I’m convinced that the driving examiner just made it seem that way to instil a sense of fear. Probably not a bad thing when it comes to a 16-year-old moving a massive piece of metal near other humans.

After that stressful day in 1996, I never would’ve thought that I’d have to repeat the scenario 11 years later. Complete with sweaty hands and a racing heart.
Americans are known for a lot of things abroad, as every expat very quickly learns, but strict driving exams are not one of them. At least not in Germany – the country with the most ruthless driving examiners, the freest freeways, the most well made cars (all recent scandals aside), and the most Fahrvergnügen (literally: driving pleasure) when in them.

As a newcomer to this country, you’re allowed to partake in that Fahrvergnügen for precisely six months after your arrival. On the first day of the seventh month, any driving skill you may have brought with you – or even amassed during your experience on the world’s only true Autobahn – suddenly evaporates into thin air and your license is no longer valid.

Those who would rather not hand their transportation fate over to the strike-loving train service must make a trip to the drivers’ license authorities to have their now invalid foreign licence converted into an official German one.

(No) break for California

For American licenses, it must be said that not all 50 states are created equal in the eyes of German authorities. If you have a license from the “right” state, you can go straight to the local authorities, pay the necessary fee, and come out with your German document.

If you’re unfortunate enough to come from the “wrong” state, you’re treated like any other German teenager and are required to pay thousands of euros to complete hours of theoretical and practical driving training before passing the German exam. The rest of Germany can say three Hail Marys that you didn’t cause any major damage during your six-month grace period.

California falls into the third category. Its weather, beaches, Baywatch girls, mountains, wine, and movie stars may be the dream of many Germans. But in terms of driving skills, Californians are apparently mediocre at best. That’s why I was required to pass the German driving exam. I didn’t have to fulfil the other requirements of new drivers (a specified number of hours in class and behind-the-wheel with an instructor). I just had to pass the test – any way I could.

Since I didn’t want to screw this thing up, I studied the books. I hired a driving instructor. And I realized I’d underestimated not only what it takes to drive in this country, but also German logic. The two don’t always go together.

These three things defy logic – and make driving in Germany a challenge for anyone who thinks they don’t need to go to a German driving school.

1) Guess whether you have right-of-way

There are more different signs for right-of-way than you can count. At every intersection, you encounter a different one and have to make a split second decision: Keep going full speed ahead or yield to the car on the right? Germans have so many different street signs that they even have a word for it: Schilderwald – sign forest.

Nevertheless, they use stop signs very sparingly. Instead of stopping at a four-way intersection, you have to search for the right-of-way sign, determine whether it applies to you, register whether any other vehicles may be approaching, guess what they will do in half a second, and hit the break or the gas. Sound like a lot at once? That’s why it’s tempting just to keep driving and hope the car on your right sees you in time to yield.

2) Don’t pass on the right

In theory, it’s a good idea to only pass on the left when driving at high speeds on the freeway. But in practice, there’s always that swerving granny who insists on driving 120 km/h in the far-left lane. When you race up behind her at 200 kmh and have to slam on your breaks because she can’t drive and look in her rear-view mirror at the same time, things can get dangerous, particularly if the dozen Porsches behind you are also doing 200.

As a second-time beginner, I was admittedly the granny more often than the Porsche, except that I constantly had an eye on the mirror so that I could hop into the middle lane as soon as a speeder approached me from the rear. But that middle lane wasn’t always available, which led to a few stressful situations in the beginning.

Sure, passing on both sides American-style can be dangerous, too. But that’s better than slamming granny’s bumper at the speed of sound. The alternative would be to introduce a speed limit on all sections of the Autobahn, not just some, as is the case now. But even though unlimited speed freedom is rarer than foreigners think in Germany, Germans cling to it as if it were a constitutional right (we Americans can relate to that).

3) Wanted: Two lanes

In most German cities, the streets were created centuries before cars were invented. Horse-drawn carriages were probably wider than your average Audi or VW, so you’d think the streets would be wide enough for two carriages to pass each other. But, alas, in residential areas they usually aren’t. This is exacerbated by the fact that, unlike horses, cars are parked on the street without regard to the narrowing effect that has.

Germans may be well used to it, but for American drivers it’s a nightmare to constantly have to pull up on to the curb to let the other cars pass to the left. Often the other driver has a very different perception of the width of his own car than you do. Let’s just say you could make a pretty penny if you started a mirror repair business. Suddenly that Smart looks more attractive than the SUV you always wanted.

The back seat driver 

After twice as many behind-the-wheel hours as I’d budgeted and countless hours with the books, I passed the German driving exam. It was a “close call” – but again, I have my theory about that. My driving instructor was in the front seat, the examiner in the back, and the instructor saved me with a few secret hand signals.
Back at the city office, I went to claim my prize. To my chagrin, the administrator demanded I relinquish my California license to him.

“But why? In my country that’s my ID,” I said.

“But you can’t have two valid licenses at the same time,” he countered.

“If my California license were valid, I wouldn’t be sitting here,” I replied.

Sometimes logic has to take a back seat.

 

©KateMüser

Image: ©Dominic Müser

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Kate Müser, who grew up in Pleasanton, California, was surprised to discover that she feels even closer to her home state now than she did when she first moved to Bonn, Germany, over 13 years ago.

She is the creator of the successful YouTube series #thoseGermans and the portrait series #germany24. Visit Kate’s YouTube channel at youtube.com/katemuser and her website, justkate.de.

For over a decade, Kate has been a TV, radio and online journalist at Deutsche Welle, where she currently hosts the video series Meet the Germans with Kate and the TV show PopXport.

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Controversial book “Mein Kampf” by Adolf Hitler back in print in Germany

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Today a book that was banned in Germany by the Allies since 1945 is back in print! We are talking about Adolf Hitler’s “Mein Kampf”, a book that is part autobiography and part manifesto. The 70-year copyright that was held by the state of Bavaria expired on December 31, 2015; and despite the fact that Hitler’s work of prose has always been available in translation outside of Germany, the republication has caused much controversy in Germany.

The new German edition of the two volumes of Hitler’s “Mein Kampf” has been expertly prepared with about 3,500 annotations that offer commentary and critical references. The sales of the book with a price tag of 59 Euros (about $64) have exceeded all expectations with the Institute of Contemporary History in Munich receiving 15,000 pre-orders already before Friday’s release. The book sold out within hours on Amazon’s German site.

Hitler wrote “Mein Kampf” while he was in prison and his writing style apparently displayed many mistakes in syntax, grammar and style over all. The two volumes were first published in 1925 and 1926 and didn’t get much attention until 1933, when Hitler seized power.

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Image: Wikipedia – Dust jacket of Mein Kampf (1926–27)

Source: New York Times – ‘Mein Kampf,’ Hitler’s Manifesto, Returns to German Shelves;  Economist – “What the Führer means for Germans today”

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ALDI and LIDL – Two German Food Discounters Expand in the U.S. Market

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ALDI in California in spring 2016

As we have already heard in the news this year, the ALDI brand is expanding and  soon will come to various neighborhoods in California. The city of LaVerne has just approved ALDI’s plans to open a 21,000-square-foot market at a space at White Avenue and Foothill Blvd.

ALDI plans to open its first stores in Southern California in March 2016, adding a total of 25 before next July.  Possible new locations for an ALDI store near you might include Arcadia in L.A. county, the city of Bernardino, Fountain Valley in Orange County and Simi Valley in Ventura County. While ALDI’s U.S. headquarters are in Batavia, IL, California’s regional headquarters as well as distribution center will be in Moreno Valley, CA.

The chain is hosting job fairs throughout the U.S. in August for more than 2,500 positions and has a goal of creating 10,000 new jobs by the end of 2018. Aldi has already more than 1,400 stores in 32 states!

ALDI was founded in Germany in 1946 and includes two divisions in Germany : ALDI Nord and ALDI Süd. ALDI Nord has made itself quite a name in the U.S. already with its popular Trader Joe’s grocery chain.

LIDL Stiftung & Co.KG, ALDI’s arch competitor, has also plans to expand in the U.S. with headquarters in Arlington, VA. Unfortunately no plans seem to exist yet for any grocery stores on the U.S. west coast.

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Source: CoStarGroup – Randyl Drummer

Image: The Packer

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Grenzkontrollstelle Drewitz

Grenzkontrollstelle Drewitz © Dieter Kermas

Grenzkontrollstelle Drewitz © Dieter Kermas

Grenzkontrollstelle Drewitz

(Ein Erlebnisbericht von Dieter Kermas)

Heute, viele Jahre nach dem Fall der Mauer, erinnere ich mich lebhaft an eine Begebenheit, die ein bezeichnendes Licht auf die damaligen politischen Verhältnisse wirft. Wir feiern in diesem Jahr den 25. Jahrestag des Mauerfalls und die Geschichte hat sich wie folgt zugetragen:

Auf der Autobahn, die vom Berliner Funkturm zum Grenzübergang führte, war zur Ferienzeit jede Fahrspur besetzt. So auch heute. Das konnte wieder eine elend lange Warterei geben, dachte ich. Um uns die Wartezeit mit flotter Musik akustisch zu verkürzen, machte ich das Radio in unserem Käfer an.

„Mach bitte aus. Mir ist jetzt nicht nach Musik“, bat mich meine Freundin Eva sichtlich gestresst.

Wo hatte ich nur meine Gedanken?! Dass ihre Nerven vibrierten, war nicht verwunderlich. An diesem Tag hatten wir, nach vielem Wenn und Aber, beschlossen, gemeinsam durch die Zone (so wurde die DDR oft im allgemeinen Sprachgebrauch genannt) zu fahren. Wenn meine Beifahrerin immer noch auf der Fahndungsliste der DDR stünde, so hätte sie ganz gewiss, und sicherlich auch ich, ein großes Problem.

Ihre Familie war enteignet worden und die alteingesessene Tuchfabrik wurde zu einem DDR-Betrieb umgewandelt. Die Eltern und sie verschwanden für lange Zeit im Zuchthaus Bautzen. Einige Zeit nach der Entlassung gelang es der Mutter mit der Tochter, nach dem Westen zu flüchten. Vom Schicksal des Vaters ist bis heute nichts bekannt.

Kurz darauf erfuhren sie durch inoffizielle Quellen, dass sie beide auf der Fahndungsliste standen. Da sie ihren Wohnsitz in Westberlin hatten, war es ihnen nun nur auf dem Luftwege möglich, Westdeutschland zu erreichen. Die Jahre vergingen und sie wagten nicht, den Landweg zu benutzen. Eines Tages hörten sie von einer Organisation, die sich Informationen über diese Fahndungslisten verschaffen konnte. Je geringer der Grund für den Eintrag in die Fahndungsliste und je länger dieser Zeitpunkt zurücklag, desto wahrscheinlicher sei es, so argumentierte man in der Organisation, aus der Liste gestrichen zu sein. Doch darauf war kein Verlass, wie einige erfahren mussten, die sich auf diese Aussage verlassen hatten und festgenommen wurden.

Meter für Meter näherten wir uns der Kontrollstelle. Vor dem Kontrollgebäude fächerten sich die Fahrbahnen zu den einzelnen Abfertigungsstellen auf. Zur Ferienzeit waren bis zu acht dieser Stellen geöffnet. Ohne sichtbaren Grund schlossen die Grenzer manches Mal eine Abfertigungsstelle und öffneten eine andere. Dann winkten sie gebieterisch mit dem schwarz-weiß gestreiften Signalstab ein beliebiges Auto aus der Schlange und wiesen ihm die Richtung zur neu geöffneten Abfertigung. Alle Fahrzeuge, die dahinter standen, mussten nun folgen, bis der Volkspolizist meinte, die Schlange wäre lang genug. Dann war erst einmal Stopp und das Warten ging weiter.

Wir standen in der Schlange zum Tor drei.

Noch vier Fahrzeuge standen vor uns. Mit einem Seitenblick sah ich, wie Eva ein Taschentuch in den Händen hielt und zerknüllte. „Steck bitte das Taschentuch wieder ein und halte den Ausweis parat“, flüsterte ich. Ich flüsterte, weil wie üblich, ein Kontrollorgan an der Warteschlange vorbeischlenderte und in diesem Moment prüfend in das Innere unseres Wagens blickte. „Gib mir deinen Ausweis, du fängst garantiert noch an zu zittern“, bat ich. „Das geht nicht“, antwortete sie leise, „der Mann sitzt doch da rechts hinter der Luke“, korrigierte sie mich mit einem Blick nach vorne. Das hatte ich im Moment vergessen und gab ihr auch meinen „behelfsmäßigen“ Berliner Personalausweis.

Jetzt rückte ich bis zum Stoppschild vor und musste warten, bis eine Hand, die sich aus der Luke der Abfertigungsbaracke reckte, die Weiterfahrt anordnete. Die Hand winkte und ich fuhr vor bis zur Luke, hinter der sich das Kontrollorgan, dem die Hand gehörte, saß. Ich konnte das Gesicht meiner Freundin nicht sehen, als sie unsere Ausweise durch das Autofenster der Hand übergab. Als sie sich wieder zu mir umdrehte, war sie sichtlich blass und ihre Hände legte sie sofort in den Schoß. Vielleicht zitterten sie doch noch. Täuschte ich mich, oder glänzten einige Schweißtropfen auf ihrer Stirn?! Sicher lag das nur an der Sonne, die heiß auf das Dach der Abfertigungshalle brannte. Es dauerte einen Moment, dann durften wir auf einen Wink hin, ein paar Meter vorfahren und vor der Ausgabeluke warten. Unsere Ausweise wurden in der Zwischenzeit kontrolliert mit Fahndungslisten abgeglichen und durch ein Laufband zur Ausgabestelle weiterbefördert.

Es dauerte länger als sonst. So kam es mir jedenfalls vor. Wir sprachen kein Wort und stierten nur auf Luke Nummer zwei, wo wir unsere Ausweise zurückerhalten sollten.

Wenn jetzt ein Grenzbeamter an mein Fenster heranträte und mich zu einem abgesonderten Stellplatz leiten würde, wären wir aufgeflogen. Stattdessen fragte uns eine blond gelockte Grenzerin, mit kecken Schiffchen auf dem Kopf, nur noch durch die Öffnung in breitestem Sächsisch „Keine Kinder?“. Wir verneinten und sie reichte uns die Ausweise mit dem „Laufzettel“, einem extra Blatt, das mit den Ein – und Ausreisezeiten gestempelt wurde, zurück.   Dann durften wir endlich weiterfahren. Uff!

Die ersten Kilometer sprachen wir kein Wort. So groß war die Anspannung, die erst langsam von uns wich. Jetzt lagen etwa dreihundert Kilometer Ostautobahn bis Übergang Rudolphstein/Hof vor uns.   „Ich werde erst ruhiger, wenn wir durch sind“, waren die ersten Worte meiner Freundin.   Mein „Ist doch bis jetzt alles gut gegangen“, hörte sich nicht sehr überzeugend an. Vielleicht brauchten sie nur etwas länger Zeit um die Fahndungslisten durchzusehen. So schlichen wir mit den vorgeschriebenen einhundert Stundenkilometern Richtung Westen. Heute hielt ich mich besonders genau an diese Geschwindigkeit, um keines Falls angehalten zu werden.

Wir fuhren ohne Rast durch bis zur Ausreisegrenzstelle. Unsere Anspannung hatte keineswegs nachgelassen. Jetzt trennten uns nur noch einige hundert Meter von der ersehnten Westseite.

Wieder hatte ich das Gefühl, dass die Kontrolle unserer Papiere besonders lange dauern würde. Doch das Gefühl trog. Mit einem „Gute Fahrt“, reichte der Grenzbeamte die Ausweise wieder zurück in Evas Hände. Die Ampel stand auf Grün und wir schlichen erleichtert mit den vorgeschriebenen zehn Stundenkilometern die letzten Meter bis zum Niemandsland. Nachdem wir auch den Westkontrollpunkt hinter uns hatten, fielen wir uns in die Arme und die Tränen, die sie nun vergoss, waren Tränen der Erleichterung und der Freude.

Nachtrag: Diese erste Durchreise durch die DDR wagte Eva erst, als die Bundesregierung und die DDR das sogenannte Transitabkommen 1972 unterzeichnet hatten. Jetzt mussten die Reisenden nicht mehr aussteigen und zum Beispiel Motorhaube und Kofferraum öffnen. Eben so wenig durften die Grenzbeamten nun verlangten, die Rückbank des Wagens anzuheben, damit sie nach versteckten Personen suchen konnten.

© Dieter Kermas

Photos: ©Dieter Kermas———————————————————————————————————————–

Mauerspecht - März 1990

Mauerspecht – März 1990. Berliner Mauer entlang des Brandenburger Tores. © Dieter Kermas

Dieter Kermas, CaliforniaGermans Guest Author and a true Berliner, turned to writing after he retired from his profession as an engineer. Family and friends urged him to document his many experiences during his childhood in wartime Germany. This made for a collection of various essays which have been published here at CaliforniaGermans. (You can find the stories here on CaliforniaGermans.com by putting “Dieter Kermas” into the Search Box.) Apart from his childhood memories he is also sharing some of his short stories and poems on CaliforniaGermans. Dieter Kermas, who loves to write, is currently working on his first novel. Some of his work has been included in anthologies.

To get in touch with Dieter Kermas, please send an email with subject line “Dieter Kermas” to: californiagermans@gmail.com

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